Creativity, Music, Sounds, the Hang®, Handpans, Percussion – a talk with Manu Delago

Shortly before Manu’s new tour starts at the beginning of October, he kindly took some time to give an interesting interview for “paniverse.org” in which we talked about his musical development, his main instrument the Hang® , Handpans and his new project “Environ Me”.

photo by Simon Rainer

About Manu Delago:

Two-year-old Manu Delago began what would become a very musically inclined life as he sat behind his first drum kit and started playing in various bands as a young teenager. His rock band HotchPotch won the Austrian Band Contest and toured across Austria, Germany, Italy and Spain. When Manu Delago began playing the Hang (handpan) in 2003 he discovered his passion for writing music. He graduated in classical percussion from the university Mozarteum in Innsbruck, in jazz drums at the Guildhall School of Music & Drama and composition at Trinity College of Music.

Manu Delago’s solo piece “Mono Desire” was the most popular Hang® video on the internet with over five million views and charted in the Top 30 music videos on Youtube.

Manu Delago has also collaborated with various genre-leading artists. He appeared as a guest on two albums of the Psy-Trance producers Shpongle and performed on various occasions. In 2011 he recorded for Björk’s Biophilia album and has since been her touring drummer, playing four world tours with the Icelandic singer. In 2013, he started performing and writing music with the sitar-player Anoushka Shankar. For his work on her album ‘Land of Gold’ Manu Delago earned a Grammy nomination. The versatile percussionist has also been a touring member of The Cinematic Orchestra and Olafur Arnalds.

As percussionist and drummer Manu Delago has performed in prestigious venues on six continents such as the Royal Albert Hall, Roundhouse, Royal Festival Hall and Barbican in London, Carnegie Hall in New York, the Sydney Opera House and Fuji Rock Festival in Japan. Furthermore, Manu Delago has performed and recorded as soloist with the London Symphony Orchestra, Metropole Orkest, Aurora Orchestra, Munich Chamber Orchestra and the Zurich Chamber Orchestra.

“A man with a head full of ideas” – Songlines

“The world’s leading hang player” – Financial Times

“Amazing percussionist and Hang player” – Björk

Manu Delago Recycling Tour 2021, Photo by Simon Rainer

the interview with Manu Delago was held in german language. the original transcript can be found at the end of this article. This following English version is translated by „DeepL.com”

Question:

Griasdi Manu. I’m glad you took some time for this interview. How are you doing after the “RECYCLINGTOUR 2021” ? That was an immensely complex project….tell us a little about it …

Manu:

That’s right, it was pretty intense. After 5 weeks of cycling, 18 concerts on the road and 34 video blog releases, I needed a break. Spent most of the summer in the Tyrolean mountains and played very few concerts. And in a way also prepared myself for the next project.

Question:

Your new project, the “Environ Me Tour” starts at the beginning of October. What can we expect from the new project ?

Manu:

On my new album I tried to merge the sound of the Handpans with Electronics, but especially the sound of our Environ. Each of the 12 pieces is linked to a different aspect of our environment. Themes like water, fire, animals, machines, forest and many more are embedded in the program both acoustically and visually. Especially in the live audiovisual show, the environment will be very present.

Manu Delago Recycling Tour, Photo by Simon Reithofer

Question:

It is exciting to observe how diverse your ideas and the resulting projects are. Very unusual are also the instruments you bring on stage. Besides a large number of different percussion instruments that you play, the Hang® of course stands out. What fascinates you most about the hang ? Would you say that the hang is your central instrument as a musician ?

Manu:

Already as a child I tried many different instruments like accordion, piano, guitar or percussion. As a teenager I started playing in bands and focused mainly on drums, marimba and for a few months tabla. The first time I played a Hang®, the instrument felt like a summation of my musical life so far. I quickly realized that I could cover a lot of sound spectrum with it, from melodically soft to percussively metallic, enter new musical territory, and over time the instrument became more and more important to me. I still haven’t stopped playing other instruments because variety is important to me.

Question:

As far as I know, you play almost exclusively the instruments made by PANArt, the instrument makers who were the first to make this kind of instruments. Because I play a little handpan myself, I know that it is quite time-consuming to have them tuned. There are not many people in the world who can do it well. How do you deal with it ? And how often do you, as a professional musician have to have your hanghang (note: plural of hang) retuned ?

Manu:

I bought several Hanghang between 2003 and 2007 and they are still my main instruments, but I now also play Handpans from other instrument makers. In the beginning my Hanghang were tuned about once a year by Felix Rohner or Sabina Schärer in Bern but after some time they didn’t want to tune my instruments anymore. One day I had a small accident on the stage and had to have an instrument retuned urgently . In this emergency situation I asked around and found another tuner. At first it was hard for me to put the instrument in other hands, but he did a great job, and by now I have had instruments successfully retuned by at least five different handpan makers.

Question:

For which of your instruments do you need a tuning service more often. For your Hanghang or your Handpans ? Or would you say that it is the same for both ?

Manu:

I could not find any difference here. 

Question:

I was a little surprised to read on your website: “HANDPAN.DRUMS.COMPOSITION”. As far as I know, the manufacturers of the Hang® actually attach great importance to the distinction in the wording between Hang® and Handpan. I also think I remember you were always talking about the Hang® at your concerts. How come you now call your instruments handpans ?

Manu:

To be honest, I’m a little confused here myself. Felix Rohner explained to me that a Hang® is no longer a hang from the moment it is retuned somewhere else but the hang house in Bern. Such a thing is admittedly difficult for me to understand, because I did not know this procedure from other musical instruments. My piano an guitar have been tuned by many different tuners and is still a piano, but I try to respect his wishes as much as possible. So I deliberately don’t use the term ‘hang’ anymore (unless it happens to me in the habit). I spent over 10 years explaining to people what a Hang® is and contributed quite a bit to the awareness of the instrument with my old videos. Felix Rohner also told me that I shouldn’t use the term hang when playing another handpan. Again, this point of view i understand better, so for me the simplest solution seems to be to call all instruments of this type handpan. Of course I don’t know if this is the final solution either, but I would be happy if a terminology was established so that you don’t have to explain your instrument or its name all the time, and engage in music and other things instead…..

I can understand that “all this Hang/Handpan thing” is annoying for you. Yes, the focus should be on the music !

THANK YOU Manu for your time and the interesting conversation. I wish you all the best for the “Environ Me Tour”. Good luck and stay healthy, dear Manu !

Manu:

Thank you very much for the interesting questions! All the beat, Manu

photo by Simon Rainer

Check out Manu’s website for more Info and all upcoming Tour Dates: www.manudelago.com

More info about the history of the musical instruments Hang® and Handpans: Handpan-Timeline.org


[Original Interview, Deutsch]

Frage:

Griasdi Manu. Es freut mich, daß Du dir ein wenig Zeit nimmst für diese Interview. Wie geht es Dir nach der “RECYCLINGTOUR 2021” ? Das war ja ein immens aufwändiges Projekt….erzähl mal…

Manu:

Stimmt, das war ziemlich intensiv. Nach 5 Wochen Fahrradfahren, 18 Konzerten unterwegs und 34 Videoblog-Veröffentlichungen brauchte ich dann mal etwas Pause. Habe den Sommer großteils in den Tiroler Bergen verbracht und nur sehr weniger Konzerte gespielt. Und mich in gewisser Weise auch für das nächste Projekt vorbereitet.

Frage:

Dein neues Projekt, die “Environ Me Tour” startet Anfang Oktober. Was können wir vom neuen Projekt erwarten ?

Manu:

Auf meinem neuen Album habe ich versucht, den Sound der Handpans mit Electronics, aber vor allem dem Klang unseres Environments zu verschmelzen. Jedes der 12 Stücke ist mit einem anderen Aspekt unserer Umgebung verlinkt. Themen wie Wasser, Feuer, Tiere, Maschinen, Wald uvm werden sowohl in das Programm akustisch als auch visuell eingebettet. Vor allem bei der audiovisuellen Live-Show wird das Environment sehr präsent sein.

Frage:

Es ist spannend zu beobachten wie vielfältig deine Ideen und die daraus entstehenden Projekte sind. Sehr ungewöhnlich sind auch die Instrumente die Du auf die Bühne bringst. Neben einer großen Anzahl verschiedenster Perkussionsinstrumenten die du spielst, sticht natürlich das Hang hervor. Was fasziniert Dich am meisten am Hang ? Würdest Du sagen, daß das Hang Dein zentrales Instrument als Musiker ist ?

Manu:

Bereits als Kind habe ich viele verschiedene Instrumente wie Akkordeon, Klavier, Gitarre oder Percussion ausprobiert. Als Teenager begann ich in Bands zu spielen und konzentrierte mich hauptsächlich auf Schlagzeug, Marimba und für ein paar Monate auch Tabla. Als ich zum ersten Mal auf einem Hang ® spielte, fühlte sich das Instrument wie eine Zusammenfassung meines bisherigen musikalischen Lebens an. Mir war schnell klar, dass ich damit von melodisch weich bis perkussiv metallisch sehr viel Klangspektrum abdecken kann, musikalisches Neuland betreten kann und mit der Zeit wurde das Instrument immer wichtiger für mich. Ich habe trotzdem nicht aufgehört, andere Instrumente zu spielen, weil mir die Abwechslung wichtig ist.

Frage:

Soviel ich weiss spielst du fast ausschliesslich die Instrumente von PANArt, also jener Instrumentenbauer, welche als erster diese Art Instrumente herstellten. Weil ich ja selbst ein wenig Handpan spiele weiss ich, dass es recht aufwendig ist diese stimmen zu lassen. Es gibt nicht viele Menschen weltweit die das gut können. Wie gehst Du damit um ? Und wie oft mußt Du, als Profi Deine Hanghang (Anmerkung: Mehrzahl von Hang ® ) nachstimmen lassen ?

Manu:

Ich habe zwischen 2003 und 2007 mehrere Hanghang gekauft und diese sind immer noch meine Hauptinstrumente, aber ich spiele mittlerweile auch Handpans von anderen Instrumentenbauern. Anfangs wurden meine Hanghang cirka einmal im Jahr von Felix Rohner oder Sabina Schärer in Bern nachgestimmt aber nach einiger Zeit wollten sie meine Instrumente nicht mehr stimmen. Einges Tages hatte ich einen kleinen Bühnenunfall und musste ein Instrument dringend nachstimmen lassen. In der Not habe ich mich umgehört und einen anderen Stimmer gefunden. Anfangs war es schwer für mich, das Instrument in andere Hände zu geben, aber er hat einen super Job gemacht, und mittlerweile habe ich die Instrumente bereits von mindestens fünf verschiedenen Handpanbauern erfolgreich nachstimmen lassen.

Frage:

Für welche Deiner Instrumente brauchst Du öfter ein Stimmservice. Für deine Hanghang oder deine Handpans ? Oder würdest Du sagen daß es sich bei Beiden gleich verhält ?

Manu:

Ich konnte hier keinen Unterschied feststellen. 

Frage:

Ich habe mit etwas Verwunderung auf Deiner Webseite gelesen: “HANDPAN.DRUMS.COMPOSITION”. Soviel ich weiß, legen die Hersteller der Hang eigentlich großen Wert auf die Unterscheidung beim wording zwischen Hang und Handpan. Ich glaube auch, dass ich mich erinnern kann, daß Du bei Deinen Konzertnen immer vom Hang gesprochen hast. Wie kommt es, daß Du deine Instrumente nun Handpans nennst ?

Manu:

Ehrlich gesagt bin ich hier selbst etwas verwirrt. Felix Rohner hat mir erklärt, dass ein Hang ® ab dem Zeitpunkt, an dem es wo anders als im Hanghaus in Bern nachgestimmt wird, kein Hang mehr ist. So etwas ist für mich zwar schwer nachvollziehbar, weil ich diese Vorgehensweise von anderen Musikinstrumenten nicht kannte. Mein Klavier oder meine Gitarre wurde von vielen verschiedenen Stimmern gestimmt und ist immer noch ein Klavier, aber ich versuche seine Wünsche so weit wie möglich zu respektieren. Daher verwende ich den Ausdruck Hang bewusst nicht mehr (außer es passiert mir in der Gewohnheit). Ich habe über 10 Jahre damit verbracht, den Menschen zu erklären was ein Hang ist und mit meinen alten Videos Einiges zum Bekanntheitsgrad des Instruments beigetragen. Felix Rohner hat mir auch gesagt, dass ich den Begriff Hang nicht verwenden sollte, wenn ich ein anderes Handpan spiele. Das kann ich wiederum besser nachvollziehen, daher scheint für mich die einfachste Lösung zu sein, alle Instrumente dieser Art Handpan zu nennen. Natürlich weiß ich auch nicht ob das die finale, endgültige Lösung ist, aber ich wäre froh wenn sich eine Terminologie etabliert, damit man nicht ständig sein Instrument oder den Namen erklären muss, und sich um die Musik und andere Dinge kümmern kann.

Kann ich gut verstehen, daß “das Alles” ein wenig nervig ist. Ja, der Fokus sollte auf die Musik gerichtet sein.

DANKE Manu für deine Zeit und das interessante Gespräch. Ich wünsch Dir alles Gute für die “Environ Me Tour”. Bestimmt werden wir uns bei dem einen oder anderen Konzert sehen. Viel Erfolg und g’sund bleiben, lieber Manu !

Manu:

Vielen Dank für die interessanten Fragen! All the beat, Manu

Mehr Informationen zu Manu Delago so wie sämtliche Tour Daten findet ihr auf Manu’s Webseite: www.manudelago.com

Mehr Informationen zu den Musikinstrumenten Hang und Handpans: Handpan-Timeline.org